رایانش ابری (Cloud Computing)

موسسه ملی فناوری و استانداردها (NIST) رایانش ابری را اینگونه تعریف می‌کند:
«رایانش ابری مدلی است برای فراهم کردن دسترسی آسان بر اساس تقاضای کاربر از طریق شبکه به مجموعه‌ای از منابع رایانشی قابل تغییر و پیکربندی (مثل: شبکه‌ها، سرورها، فضای ذخیره‌سازی، برنامه‌های کاربردی و سرویس‌ها) که این دسترسی بتواند با کمترین نیاز به مدیریت منابع (پردازش، حافظه و ذخیره سازی) و یا نیاز به دخالت مستقیم فراهم‌کننده سرویس،‏ به سرعت در اختیار کاربر قرار گیرد.»
در واقع، رایانش ابری به اشتراک‌گذاری منابع سخت‌افزاری و نرم‌افزاری سیستم‌های کامپیوتری در میان تعداد زیادی کاربر و بنا به تقاضای آنها گفته می‌شود و با تهیه منابع عظیم پردازشی و توزیع آنها به صورت ابری در میان کاربران، همه کاربران از خدمات با کیفیتی که در گذشته با صرف هزینه‌های زیاد در دسترس بود، استفاده می‌کنند.   
واژه ابر در مفهوم رایانش ابری بدین معناست که در این فناوری جزئیات سخت‌افزاری و نرم‌افزاری پیاده‌سازی سیستم همچون داخل یک ابر از دید کاربران پنهان بوده و کاربر با آنها درگیر نیست و تنها خدمات رایانش ابری را دیده و از آنها استفاده می‌کند.

امروزه شاهد افزایش تمایل استفاده از وسایل قابل حمل سبک (مانند گوشی‌های موبایل، تبلت، نوت بوک و ...) برای دسترسی به خدمات تحت شبکه و اینترنت به جای کامپیوترهای شخصی هستیم. از آنجایی‌که چنین وسایلی، برای پردازش‌های حرفه‌ای ساخته نشده‌اند، رایانش ابری پاسخی برای حل این مساله است. رایانش ابری به نحوی توسعه یافته است که از آن تحت عنوان صنعت همگانی پنجم ( بعد از چهار صنعت آب، برق، گاز و تلفن) یاد می شود.         
محاسبات امروزی بازتاب دهنده دو واقعیت است، قیمت تمام شده برای ارایه خدمات به صورت درون سازمانی، با توجه به نیاز روزافزون سازمان‌ها به خدمات نرم‌افزاری و و سخت‌افزاری، در نهایت رو به افزایش است، از سوی دیگر به دنبال فراگیر شدن محاسبات در سازمان ها و در نتیجه افزایش پیچیدگی در مدیریت زیرساخت های اطلاعاتی توزیع شده و ناهمگن، انجام محاسبات بیش از پیش هزینه بر شده است. از طرفی، پشتیبانی و بروز رسانی نرم‌افزارها و سخت‌افزارها و نیروی انسانی متخصص، هزینه های IT سازمان‌ها را به میزان قابل توجهی افزایش داده است. طبق آمار، اکثر سازمان‌ها حداکثر از 10% توان محاسباتی سرورهای خود و  کمتر از 5% توان رایانه‌های رومیزی (PC) استفاده می‌کنند. همچنین بر اساس تحقیق گارتنر، حدود دو سوم از بودجه استخدام کارکنان حوزه فناوری اطلاعات سازمان، در جهت استخدام کارکنان بخش پشتیبانی و نگهداری، آن هم درست زمانی که صحبت از جهانی‌سازی و رقابت سنگین است، هزینه می‌شود.